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SpaceX porta gli astronauti a casa in sicurezza in un primo storico

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Gli astronauti della NASA Bob Behnken e Doug Hurley sono precipitati in sicurezza in una capsula di SpaceX Crew Dragon al largo della costa della Florida domenica dopo un due- mese di permanenza sulla Stazione Spaziale Internazionale . I due uomini hanno fatto la storia all’inizio di questa estate quando sono diventati i primi astronauti della NASA a fare un giro in orbita su un veicolo spaziale privato come parte della SpaceX Demo-2 missione. È stato un volo di prova per mostrare alla NASA che la capsula è abbastanza sicura per far volare gli umani , quindi il ritorno degli astronauti conclude quella missione.

“Abbiamo completato tutti gli obiettivi della missione mentre eravamo attraccati e abbiamo capito se l’equipaggio potesse vivere a Dragon”, ha detto Steve Stich, il responsabile del programma Commercial Crew Program della NASA, durante un conferenza stampa di mercoledì. “Ora è il momento giusto per riportare indietro questo veicolo.”

Behnken e Hurley sbarcarono sotto il paracadute nell’Oceano Atlantico vicino a Pensacola, in Florida, uno dei sette siti di sbarco pre selezionato dalla NASA e SpaceX. Si rifugiarono nella capsula finché non furono estratti dall’acqua da Go Navigator , una nave gestita da SpaceX. Fu il primo recupero oceanico di un veicolo spaziale con equipaggio in 20 anni. L’ultimo è stato dopo il famoso appuntamento orbitale tra gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica in 1975; da allora, tutti gli sbarchi con equipaggio sono stati in terraferma (a parte uno sbarco accidentale da parte dei russi).

La missione SpaceX Demo-2 della NASA si è conclusa con la navicella spaziale Crew Dragon che si abbatte con successo nel Golfo del Messico al largo della costa di Pensacola, in Florida. Gli astronauti della NASA Robert Behnken e Douglas Hurley rimangono al sicuro all’interno della navicella spaziale mentre le navi di recupero si muovono verso di loro. Fotografia: Marie G. Lewis (KSC-PXC 00) / NASA

Lo splashdown Demo-2 contrassegnato la fine di una lunga giornata per Behnken e Hurley, che hanno trascorso quasi 20 ore nella capsula prima del loro ritorno sulla Terra. Dopo aver lasciato la ISS, la capsula eseguì autonomamente alcune brevi bruciature del motore per posizionare il veicolo spaziale su una traiettoria che l’avrebbe allineato con i suoi siti di atterraggio. Behnken e Hurley trascorsero le prossime ore alla deriva in orbita mentre la NASA e SpaceX monitorarono le condizioni meteorologiche nei possibili siti di sbarco lungo la costa della Florida. Almeno due dei siti dovevano essere chiari – quindi niente pioggia, fulmini, grandi onde o forti venti – prima che la capsula potesse eseguire la sua ultima combustione di deorbit che l’avrebbe portata sulla Terra.

Il controllo della missione SpaceX ha preso la decisione finale di espellere un’ora prima che Behnken e Hurley sbarcassero nell’oceano. Nel caso in cui decidessero di rimandare la bruciatura da deorbit dovuta al tempo, il duo aveva abbastanza aria, acqua e cibo per un massimo di tre giorni nella capsula. Ma una volta presa la decisione di riportare gli astronauti a casa, fu una rapida ed estrema gita sulla Terra.

Durante la discesa, lo scudo termico della capsula ha subito temperature superiori a 3, 500 gradi Fahrenheit poiché usava l’atmosfera come un freno per ridurne la velocità da 07, 000 solo per 350 miglia all’ora. Una volta che la capsula si trovava a circa tre miglia sopra la superficie – metà dell’altitudine di crociera di un aereo passeggeri – dispiegò i suoi piccoli paracadute di droga come freni aggiuntivi. Quando fu solo un miglio sopra le onde, la capsula dispiegò i suoi scivoli principali e scivolò pigramente in superficie.

“Dopo lo splashdown, quello che penso come lo ‘SpaceX La Marina entra e recupera l’equipaggio ”, ha dichiarato Benji Reed, direttore della gestione delle missioni dell’equipaggio presso SpaceX, durante una conferenza stampa della scorsa settimana. SpaceX ha schierato due barche – Go Navigator nel Golfo del Messico e Vai Searcher al largo della costa orientale della Florida, per guidare lo sforzo di recupero; ogni barca è dotata di più di 19 membri dell’equipaggio di SpaceX e NASA.

Una volta che Behnken e Hurley sono saliti a bordo in sicurezza Vai Naviator , saranno sottoposti a un accurato screening medico. Entro quattro ore dallo schianto, un elicottero li farà scendere al Kennedy Space Center dove saliranno a bordo di un aereo per volare al quartier generale degli astronauti della NASA al Johnson Space Center di Houston, in Texas. Per quanto riguarda la capsula stessa, sarà restaurata in una struttura di SpaceX in Florida e riutilizzata per un’altra missione con equipaggio la prossima primavera. “Dovremmo essere in grado di far ristrutturare Dragon e renderlo pronto nel giro di un paio di mesi”, ha affermato Reed. “Quasi tutto il veicolo è completamente riutilizzato ed è progettato per almeno cinque riutilizzi, forse anche di più.”

Behnken e Hurley sono ora i nuovi membri di un club esclusivo di soli sette astronauti che hanno mai provato a pilotare un nuovo veicolo spaziale . E una volta che la NASA avrà avuto la possibilità di rivedere i dati del volo Demo-2, la capsula SpaceX Crew Dragon dovrebbe diventare solo il quinto veicolo spaziale americano e il primo commerciale mai certificato per il volo spaziale umano. È un grosso problema, ma il programma di equipaggio commerciale della NASA è appena iniziato.

Supponendo che tutto provenga dalla missione Demo-2, si prevede che SpaceX inizi a trasportare regolarmente gli astronauti da e per la stazione spaziale già a settembre. “L’importante dopo l’atterraggio sarà rivedere tutti i dati di questo volo”, ha dichiarato Stich durante una conferenza stampa della scorsa settimana. “Esamineremo metodicamente questi dati e ci assicureremo di essere pronti per iniziare i voli operativi.”

La missione Crew-1, la prima missione operativa di SpaceX con le persone a bordo, trasporterà quattro astronauti: il giapponese Soichi Noguchi e il Michael Hopkins della NASA, Victor Glover e Shannon Walker. Mentre il tempo di Behnken e Hurley sull’ISS era limitato a un massimo di quattro mesi a causa delle preoccupazioni sull’affidabilità dei pannelli solari di Crew Dragon, il prossimo gruppo di astronauti dovrebbe essere in grado di trascorrere circa 6 mesi in orbita a causa dei pannelli aggiornati.

Ma SpaceX non è l’unica compagnia che darà agli astronauti un passaggio nello spazio in futuro. Anche Boeing sta lavorando a una capsula per il programma dell’equipaggio commerciale della NASA . Ma la compagnia assediata ha affrontato un numero di battute d’arresto . Alla fine dell’anno scorso, il controllo della missione Boeing ha dovuto interrompere un volo di prova senza equipaggio verso l’ISS dopo che un problema del software gli aveva impedito di eseguire un incendio del motore che l’avrebbe messo sulla traiettoria orbitale corretta per attraccare con la stazione spaziale. Sebbene la capsula sia tornata indenne sulla Terra, la società prevede di condurre un’altra demo di volo senza equipaggio prima di effettuare un test con gli umani a bordo.

Il ritorno sicuro di Behnken e Hurley è una pietra miliare nella commercializzazione del programma di esplorazione spaziale con equipaggio della NASA . Il volo spaziale umano era un tempo l’unico dominio dei paesi più potenti del mondo. Ora SpaceX ha dimostrato che è possibile per una società privata inviare persone nello spazio e riportarle a casa.


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